High school year Amerika: deze 10 dingen had ik van tevoren willen weten

High school year Amerika ervaring

”Mijn high school year ervaring in Amerika, was absoluut niet wat ik van tevoren verwacht had.” Wanneer ik dit aan mensen vertel, krijg ik vaak een verbaasde reactie. Zo’n jaar zou toch geweldig zijn en een positieve invloed hebben op de rest van je leven? Ja, mijn high school year heeft uiteindelijk een positieve invloed op mijn leven gehad (en nog steeds), maar er zijn zeker dingen die ik van tevoren had willen weten. Misschien had ik dan hele andere keuzes gemaakt.

1. De screening van gastgezinnen is niet 100% betrouwbaar

Voor mijn afstudeerproductie van de opleiding journalistiek, heb ik een half jaar lang onderzoek gedaan naar de screening van gastgezinnen voor een high school year in Amerika. Uit mijn onderzoek blijkt dat de screening van gastgezinnen niet 100% betrouwbaar is. Ik sprak met studenten die traumatische ervaringen hadden bij hun gastgezin, waar organisaties (in de meerderheid van de gevallen) niks tegen deden. CSFES heeft jaren ervaring in het ondersteunen van uitwisselingsstudenten en genoeg casussen van studenten die geplaatst zijn bij misbruikers of criminelen. Eerder dit jaar (2020) werd er nog een EF-vertegenwoordiger opgepakt voor het misbruiken van meerdere, minderjarige, Europese studenten. Dus ja, de screening is absoluut niet 100% betrouwbaar en het gebeurt regelmatig dat studenten in ongeschikte gezinnen terecht komen.

2. Bij de meeste organisaties krijgt de lokale vertegenwoordiger een bonus wanneer hij/zij een student plaatst in een gastgezin

Hoewel alle gastgezinnen vrijwillig een student in huis nemen (al zullen er vast wel wat onder de tafel deals zijn), worden de regionale en lokale vertegenwoordigers van een organisatie betaald (op enkele organisaties na). Deze vertegenwoordigers zijn het aanspeekpunt voor de uitwisselingsstudent, als deze in Amerika is en doet de screening van de gastgezinnen. (Het gebeurt regelmatig dat de vertegenwoordiger een familielid/kennis/goede vriend is van het gastgezin. En dit kan heel lastig zijn als de student problemen ervaart.) De lokale en regionale vertegenwoordigers ontvangen een bonus van tot $1000 per geplaatste student en soms gratis reizen naar Europa (of andere bestemmingen). Deze bonus kan zeker een grote invloed hebben op de screening van het gezin. Want hoe meer plaatsingen, hoe meer geld voor de local rep. De high school year Amerika ervaring van de student, vindt de organisatie niet altijd heel belangrijk.

High school year Amerika ervaring
De woonkamer van mijn eerste gasgezin. De cadeaus die ik meenam uit Nederland liggen onder de bank.

3. Lang niet elke high school is zoals je in films ziet en soms bestaat de hele klas uit 8 studenten

(Bijna) iedere uitwisselingsstudent die voor een high school year ervaring naar Amerika gaat, heeft een specifiek beeld van de Amerikaanse scholen. Over het algemeen wordt dit beeld gevormd door films en series. Natuurlijk weet het merendeel van de studenten dat het Hollywood beeld een beetje geromantiseerd is, maar er zal toch wel een kern van realiteit inzitten? Ik verwachtte een grote school, met veel buitenschoolse activiteiten en de American high school spirit. Ik kwam terecht op een school met nog geen 200 leerlingen tussen de 4 en 18 jaar. Mijn senior class bestond uit welgeteld achttien studenten en de juniors waren met z’n elven. Dus ja niet het high school beeld wat ik van tevoren verwacht had. Tijdens mijn uitwisseling vond ik dit best wel jammer.

4. Hoe kleiner de high school, hoe groter de kans dat een uitwisselingsstudent aan activiteiten mee kan doen.

Tijdens mijn high school year voelde ik me toch regelmatig teleurgesteld over het feit dat ik op zo’n kleine school terecht gekomen was. Ik had het idee dat mijn ervaring minder was dan die van anderen en niet telde als het ‘echte Amerika.’ Achteraf besef ik me, dat ik juist een hele unieke ervaring heb gehad. Door de kleinschaligheid van de school heb ik juist veel meer kansen gehad. Ik kon meedoen met elke activiteit die ik wilde, kende alle high school studenten bij naam en omdat ik de enige buitenlandse student was, had ik geen andere keus dan omgaan met Amerikanen. (Dit was natuurlijk ook wat ik wilde, maar het gebeurt vaak dat uitwisselingsstudenten vooral met elkaar omgaan en niet met de Amerikanen zelf. Bij mij was dit zeker niet het geval.) Ik kon zonder problemen meedoen met alle activiteiten waar ik interesse in had en achteraf gezien was het best veel. Oral interp, the high school play, track student assistent, SAD, show choir, band, ik mocht naar prom en zo kan ik nog wel even door gaan. Het hoogtepunt is toch wel dat ik mee mocht doen met de afstudeerceremonie én een officieel Amerikaans diploma mocht ontvangen. Er zijn maar weinig staten waar dit is toegestaan.

High school year Amerika

5. De organisatie in je thuisland werkt (vaak) samen met een partner in Amerika. Het is de Amerikaanse partner die je gastgezin screent en tijdens het jaar verantwoordelijk is voor de uitwisselingsstudent.

Tijdens het inschrijvingsproces werd mij al snel duidelijk dat veel Nederlandse organisaties samenwerken met een Amerikaanse partner. Wat ik mij echter niet besefte (en wat mij nooit is verteld), is dat het de Amerikaanse partner is die eigenlijk alle beslissingen maakt tijdens het high school year. Ik ben in een totaal ongeschikt gastgezin geplaatst waar ik me op momenten echt onveilig voelde, op dat moment heb ik mijn Nederlandse organisatie ingelicht, maar die konden niks doen. Hooguit een telefoontje naar de ‘collega’s’ in Amerika of  naar de noodlijn, die niet werd opgenomen. Dus mocht je overwegen om een high school year ervaring op te doen in Amerika, kijk dan vooral wie de partners zijn van de organisatie in jouw thuisland en doe een beetje onderzoek naar de partner.

6. Een deel van de lokale vertegenwoordigers heeft meer belang bij het verdienmodel van een organisatie, dan het bieden van een fijne ervaring voor de student

Helaas zijn er situaties waarin de lokale vertegenwoordiger het geld verdienen belangrijker vindt dan het welzijn van de student. Studenten worden geplaatst in ongeschikte gastgezinnen en wanneer hij/zij aangeeft zich niet prettig te voelen in het gezin, wordt de student niet serieus genomen. Het gastgezin heeft soms al meerdere studenten gehad, waarbij dezelfde problemen spelen en de student eerder naar huis is gegaan of overgeplaatst. Toch mogen ze jaar op jaar studenten ontvangen omdat het de organisatie/lokale vertegenwoordiger geld oplevert, omdat ze op die manier een ‘extra’ student kwijt kunnen. (Er is een groot tekort aan gastgezinnen.) De student heeft immers al betaald en kan ik de toekomst geen geld meer opleveren, het gezin wel. Dus het belang van het gezin gaat voor het belang van de student.

High school year Amerika ervaring

7. De Amerikaanse schoolbus is verre van comfortabel

Eerlijk is eerlijk, van tevoren keek ik er best naar uit om elke dag met de schoolbus naar school te gaan. Dit zou mij tenslotte het ultieme Amerikaanse gevoel geven en was weer eens wat anders dan de fiets. In de realiteit bleek die bus toch een stuk minder comfortabel dan de Nederlandse bussen, waren de bankjes behoorlijk klein en op de zandwegen in South Dakota vroeg ik me soms af of ik wel levend de bus uit zou komen. (Gelukkig hebben we nooit een ongeluk gehad en was mijn angst misschien een beetje overdreven.) Al was het wel fijn geweest als ik voor mijn high school year in Amerika wist dat de schoolbus echt niet altijd een pretje is. (Had ook te maken met de schreeuwende kleuters en die ene 7-jarige die iedereen terroriseerde.)

8. Er zijn studenten die geplaatst worden bij criminelen of slachtoffer worden van seksueel misbruik

Tijdens mijn afstudeeronderzoek naar de screening van gastgezinnen in Amerika, ben ik helaas schrijnende verhalen tegen gekomen. Zelf ben ik helaas in een ongeschikt gezin terecht gekomen, maar in vergelijking met ervaringen van andere studenten heb ik relatief veel geluk gehad. De Amerikaanse organisatie CSFES krijgt zelfs wekelijks berichten van studenten (of hun ouders) die in ongewenste situaties terecht komen. Plaatsingen bij veroordeelde criminelen op pedofielen zijn helaas geen situaties die nooit voorkomen.

9. Niet elke school biedt ‘toffe vakken’ aan zoals journalistiek, fotografie of koken

In de brochures van de verschillende uitwisselingsorganisaties die in Nederland actief zijn, staan beschrijvingen van de schoolvakken op een Amerikaanse high school. En ja, er zijn zeker scholen waar je redelijk bijzondere (voor Nederlandse begrippen) vakken kunt kiezen. Omdat ik in Nederland al mijn havo-diploma had behaald, wilde ik niets liever dan alleen maar fun-vakken. Ik hoopte op drama, fotografie of kooklessen. Helaas bleek mijn school niet groot genoeg om dit soort vakken aan te bieden en moest ik het doen met vakken als: Engels, Amerikaanse geschiedenis en Spaans. Mijn leukste les vond ik psychologie/sociologie en de schoolband.

Gast gezin high school year

10. Je kan er vriendschappen en een Amerikaanse familie bij krijgen voor de rest van je leven, maar dit is lang niet altijd zo

Als je de brochures mag geloven, heeft iedere uitwisselingsstudent een geweldig gastgezin en blijft de familieband bestaan. In mijn geval kan ik van geluk spreken, dat ik tot op de dag van vandaag nog goed contact heb met mijn familie in Amerika. Ik noem ze nog steeds mijn Amerikaanse familie en ben twee keer terug gegaan om ze op te zoeken. Mijn Amerikaanse ouders kwamen twee keer naar Europa en we hopen elkaar snel weer te zien als corona het toelaat. (Tot die tijd Facetimen we met elkaar en houden contact via Facebook). Toch is dit bij lang niet iedereen het geval, ik ken redelijk wat uitwisselingsstudenten die geen contact meer hebben met hun gastgezin/vrienden in Amerika. Ook mijn Amerikaanse familie kent veel oud-gastgezinnen, waarbij het contact met de student volledig verwaterd is. Mijn situatie is dus eigenlijk redelijk uniek en ik ben heel dankbaar dat ik zoveel fijne mensen ontmoet heb tijdens mijn high school year.

Bovenstaande punten had ik graag geweten voordat ik op uitwisseling ging, simpelweg om me wat meer bewust te zijn van de gevaren. Gelukkig gaat het bij het merendeel van de studenten goed (al is een uitwisselingsjaar absoluut een mentale achtbaan), maar er zijn helaas ook situaties die voorkomen moeten worden. Mocht jij overwegen om op uitwisseling te gaan, houd dan in ieder geval in je achterhoofd dat het kan gebeuren dat je in een ongewenste situatie terecht komt. Wanneer je het gevoel hebt niet serieus genomen te worden, kun je altijd contact opnenem met CSFES, je mag altijd de ambassade/het consulaat van je thuisland bellen in Amerika als je je onveilig voelt/hulp nodig hebt en in noodsituaties mag je uiteraard gewoon 911 bellen.

*De informatie in dit artikel is gebaseerd op mijn persoonlijke ervaring als uitwisselingsstudent in 2013 én vier maanden onderzoek tijdens het afstuderen van de opleiding journalistiek in 2020.

Volg:
Delen:

Geef een reactie

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.